¿Quién era George Whitefield?

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George Whitefield (1714-1770), cuyo nombre se escribe a veces Whitfield debido a su acento, puede haber sido la figura religiosa más conocida en el mundo de habla inglesa del siglo XVIII. En poco menos de treinta y cuatro años de ministerio, se calcula que Whitefield predicó dieciocho mil sermones y fue escuchado por unos diez millones de personas. Llevó a cabo un extenso ministerio de predicación en Inglaterra, Irlanda y Gales, además de realizar catorce viajes a Escocia y siete a las colonias americanas.

George Whitefield se convirtió a Cristo cuando era estudiante en la Universidad de Oxford. Allí entabló amistad con Juan y Carlos Wesley y se unió a lo que se denominaba el "Club Sagrado", un grupo de estudiantes que se tomaban muy en serio las responsabilidades cristianas y que se reunían regularmente para rezar, estudiar la Biblia y confraternizar. Whitefield fue ordenado diácono en la Iglesia de Inglaterra y comenzó a predicar que era necesario un nuevo nacimiento para la salvación (véase Juan 3:3).

La teología de Whitefield era completamente calvinista (hecho que provocó cierta tensión entre él y los Wesley), y su estilo de predicación era algo nunca visto. Mientras que la mayoría de los sermones de la época se pronunciaban en el "estilo llano", que a menudo sonaba más como una conferencia, los sermones de Whitefield se parecían más a una representación teatral con excesivos gestos, gritos y saltos. Su oratoria era insuperable. Se cuenta que un conocido actor contemporáneo dijo que daría cien guineas si pudiera decir "Oh" como George Whitefield.

El mensaje evangelizador de Whitefield y el celo con el que lo predicaba eran escandalosos, y no fue aceptado fácilmente en las iglesias de Gran Bretaña. Como resultado, comenzó a predicar en cualquier otro lugar que lo recibiera, así como a predicar al aire libre.

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Su estilo de predicación también fue un choque para la Nueva Inglaterra puritana, pero atrajo a gente de todas las clases sociales. Benjamin Franklin era un admirador de Whitefield, aunque no compartía su fe. Franklin cuenta que en una ocasión, George Whitefield estaba recaudando dinero para un orfanato, y Franklin había decidido no dar dinero. Pero al escuchar la predicación de Whitefield, decidió que podía dar unas monedas de cobre. Al escuchar más tiempo, decidió que también podía dar unas monedas de plata. Al final del sermón, decidió dar todo lo que tenía consigo. Un amigo que había tomado la precaución de vaciar sus bolsillos antes de venir a la reunión, intentó pedir dinero prestado para dar.

El ministerio de George Whitefield cruzó las líneas denominacionales, ya que estaba dispuesto a predicar el evangelio de forma intransigente a cualquier grupo que lo quisiera. Su ministerio en las colonias americanas ayudó a iniciar el Gran Despertar, y a menudo se le considera el padre del renacimiento americano.

George Whitefield mantuvo un ritmo casi increíble, hablando en público unas mil veces al año durante treinta años. Le encantaba predicar, y un biógrafo escribió de él: "Puede decirse que toda su vida se consumía en pronunciar un sermón continuo, o poco interrumpido" (Arnold Dallimore, George Whitefield, 2:522). Entre los influenciados por la predicación de Whitefield estaban Jonathan Edwards y un joven William Wilberforce.

Las siguientes citas son de George Whitefield:

"¿Qué? ¿Alcanzar el cielo con tus propias fuerzas? También podrías intentar subir a la luna con una cuerda de arena"

"Otros hombres pueden predicar el evangelio mejor que yo, pero nadie puede predicar un evangelio mejor"

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"No podemos predicar el Evangelio de Cristo más allá de experimentar su poder en nuestros propios corazones"

"Creo que nunca he sido más aceptable para mi Maestro que cuando estaba de pie para enseñar a aquellos oyentes en el campo abierto. Ahora predico a diez veces más personas que si me limitara a las iglesias"

"La verdadera conversión significa apartarse no sólo del pecado, sino también de depender de la justicia propia"

"Que mi nombre muera en todas partes, que incluso mis amigos me olviden, si por este medio se puede promover la causa del bendito Jesús"

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